Biografía de Henry David Thoreau

Ensayista americano

Henry David Thoreau (12 de julio de 1817-6 de mayo de 1862) fue un ensayista, filósofo y poeta americano. La escritura de Thoreau está fuertemente influenciada por su propia vida, en particular por el tiempo que vivió en Walden Pond. Tiene una duradera y célebre reputación de abrazar la inconformidad, las virtudes de una vida vivida para el ocio y la contemplación, y la dignidad del individuo.

Hechos rápidos: Henry David Thoreau

Conocido por: Su participación en el trascendentalismo y su libro Walden. Nació el 12 de julio de 1817 en Concord, Massachusetts. Los padres: John Thoreau y Cynthia Dunbar. Murió: 6 de mayo de 1862 en Concord, Massachusetts. La educación: Colegio de Harvard. Obras publicadas selectas:Una semana en los ríos Concord y Merrimack (1849), «Desobediencia civil» (1849), Walden (1854), «Esclavitud en Massachusetts» (1854), «Caminata» (1864).

Los hechos esenciales de la vida

Cita destacada: «Fui al bosque porque deseaba vivir deliberadamente, para enfrentarme sólo a los hechos esenciales de la vida, y ver si no podía aprender lo que tenía que enseñar, y no, cuando llegara a morir, descubrir que no había vivido.» (De Walden). Henry David Thoreau nació el 12 de julio de 1817 en Concord, Massachusetts, hijo de John Thoreau y su esposa, Cynthia Dunbar. 

La vida temprana y la educación (1817-1838)

La familia de Nueva Inglaterra era modesta: el padre de Thoreau estaba involucrado con el departamento de bomberos de Concord y dirigía una fábrica de lápices, mientras que su madre alquilaba partes de su casa a huéspedes y cuidaba de los niños. De hecho, al nacer se llamó David Henry en honor a su difunto tío David Thoreau, siempre se le conoció como Henry, aunque nunca se le cambió el nombre oficialmente.

Una infancia tranquila en Concord

El tercero de cuatro hijos, Thoreau pasó una infancia tranquila en Concord, celebrando especialmente la belleza natural del pueblo. Cuando tenía 11 años, sus padres lo enviaron a la Academia de Concord, donde le fue tan bien que le animaron a solicitar la universidad. En 1833, cuando tenía 16 años, Thoreau comenzó sus estudios en el Harvard College, siguiendo los pasos de su abuelo.

Sistema de clasificación de la universidad

Sus hermanos mayores, Helen y John Jr., le ayudaron a pagar su matrícula con sus salarios. Era un estudiante fuerte, pero era ambivalente al sistema de clasificación de la universidad, prefiriendo perseguir sus propios proyectos e intereses. Este espíritu independiente también lo llevó a ausentarse brevemente de la universidad en 1835 para enseñar en una escuela en Canton, Massachusetts, y fue un atributo que definiría el resto de su vida.

Cambios tempranos de carrera (1835-1838)

Cuando se graduó en 1837 en medio de su clase, Thoreau no sabía qué hacer a continuación. Desinteresado en una carrera en medicina, leyes o ministerio, como era común para los hombres educados, Thoreau decidió continuar trabajando en la educación. Se aseguró una plaza en una escuela de Concord, pero se encontró con que no podía administrar castigos corporales. Después de dos semanas, lo dejó.

Un viaje en canoa

Thoreau fue a trabajar a la fábrica de lápices de su padre por un corto tiempo. En junio de 1838 abrió una escuela con su hermano John, aunque cuando John se enfermó sólo tres años después, la cerraron. En 1838, sin embargo, él y John hicieron un viaje en canoa que cambió su vida a lo largo de los ríos Concord y Merrimack, y Thoreau comenzó a considerar una carrera como poeta de la naturaleza.

Amistad con Emerson (1839-1844)

En 1837, Ralph Waldo Emerson se instaló en Concord, cuando Thoreau era estudiante de segundo año en Harvard. Thoreau ya se había encontrado con los escritos de Emerson en el libro Nature. Para el otoño de ese año, los dos espíritus afines se habían hecho amigos, unidos por puntos de vista similares: ambos confiaban incondicionalmente en la autosuficiencia, la dignidad del individuo y el poder metafísico de la naturaleza.

Un tanto tumultuosa

Aunque tendrían una relación un tanto tumultuosa, Thoreau finalmente encontró un padre y un amigo en Emerson. Fue Emerson quien preguntó a su protegido si llevaba un diario (un hábito de toda la vida del poeta mayor), lo que llevó a Thoreau a comenzar su propio diario a finales de 1837, un hábito que él también mantuvo durante casi toda su vida hasta dos meses antes de su muerte.

Los escritos de Thoreau

El diario abarca miles de páginas, y muchos de los escritos de Thoreau se desarrollaron originalmente a partir de notas en este diario. En 1840, Thoreau conoció y se enamoró de una joven mujer que visitaba Concord con el nombre de Ellen Sewall. Aunque ella aceptó su propuesta, sus padres se opusieron al matrimonio e inmediatamente rompió el compromiso. Thoreau nunca volvería a hacer una propuesta, y nunca se casó.

La profesión de poeta

Thoreau se mudó con los Emerson por un tiempo en 1841. Emerson animó al joven a seguir sus inclinaciones literarias, y Thoreau abrazó la profesión de poeta, produciendo muchos poemas así como ensayos. Mientras vivía con los Emerson, Thoreau sirvió como tutor de los niños, reparador, jardinero y, finalmente, editor de las obras de Emerson. En 1840, el grupo literario de Emerson, los trascendentalistas, comenzaron la revista literaria The Dial.

El poeta romano

En el primer número se publicó el poema «Sympathy» de Thoreau y su ensayo «Aulus Persius Flaccus», sobre el poeta romano, y Thoreau siguió contribuyendo con su poesía y prosa a la revista, incluso en 1842 con el primero de sus muchos ensayos sobre la naturaleza, «Historia natural de Massachusetts». Continuó publicando con The Dial hasta su cierre en 1844 debido a problemas financieros.

El tétanos

Thoreau se volvió inquieto mientras vivía con los Emerson. En 1842 su hermano John había muerto de una muerte traumática en los brazos de Thoreau, habiendo contraído el tétanos por cortarse el dedo mientras se afeitaba, y Thoreau luchaba con el dolor. Finalmente, Thoreau decidió mudarse a Nueva York, viviendo con el hermano de Emerson, William, en Staten Island, dando clases a sus hijos, e intentando establecer conexiones entre el mercado literario de Nueva York.

Nueva York donde Thoreau

Aunque sentía que no tenía éxito y despreciaba la vida de la ciudad, fue en Nueva York donde Thoreau conoció a Horace Greeley, que se convertiría en su agente literario y promotor de su obra. Dejó Nueva York en 1843 y volvió a Concord. Trabajó en parte en el negocio de su padre, haciendo lápices y trabajando con grafito. En dos años sintió que necesitaba otro cambio, y quiso terminar el libro que había empezado, inspirado por su viaje en canoa por el río en 1838. Tomando la idea de un compañero de clase de Harvard, que una vez había construido una cabaña junto al agua en la que leer y pensar, Thoreau decidió participar en un experimento similar.

Walden Pond (1845-1847)

Emerson le legó la tierra que poseía por Walden Pond, un pequeño lago a dos millas al sur de Concord. A principios de 1845, a la edad de 27 años, Thoreau empezó a cortar árboles y a construir una pequeña cabaña en la orilla del lago. El 4 de julio de 1845 se mudó oficialmente a la casa en la que viviría durante dos años, dos meses y dos días, comenzando oficialmente su famoso experimento. Estos serían algunos de los años más satisfactorios de la vida de Thoreau.

Sus propios frijoles

Su estilo de vida en Walden era ascético, informado por su deseo de vivir una vida tan básica y autosuficiente como fuera posible. Mientras que a menudo caminaba por Concord, a dos millas de distancia, y comía con su familia una vez a la semana, Thoreau pasaba casi todas las noches en su cabaña a orillas del lago. Su dieta consistía principalmente en la comida que encontraba creciendo de forma salvaje en la zona general, aunque también plantaba y cosechaba sus propios frijoles.

La flora y la fauna local

Manteniéndose activo con la jardinería, la pesca, el remo y la natación, Thoreau también pasaba mucho tiempo documentando la flora y la fauna local. Cuando no estaba ocupado con el cultivo de sus alimentos, Thoreau se dedicó a su cultivo interior, principalmente a través de la meditación. Lo más significativo es que Thoreau pasaba su tiempo en la contemplación, leyendo y escribiendo.

Un poeta de la naturaleza.

Su escritura se centró principalmente en el libro que ya había empezado, Una semana en los ríos Concord y Merrimack (1849), que relataba el viaje que hizo en canoa con su hermano mayor y que finalmente le inspiró para convertirse en un poeta de la naturaleza. Thoreau también mantuvo un fastidioso diario de esta época de simplicidad y contemplación satisfactoria. Volvería a su experiencia en la orilla de ese lago en pocos años para escribir el clásico literario conocido como Walden (1854), posiblemente la mayor obra de Thoreau.

Después de Walden y «Desobediencia civil» (1847-1850)

Una semana en los ríos Concord y Merrimack (1849) «Desobediencia civil» (1849) En el verano de 1847, Emerson decidió viajar a Europa, e invitó a Thoreau a residir una vez más en su casa y a continuar con la tutoría de los niños. Thoreau, habiendo completado su experimento y terminado su libro, vivió en casa de Emerson durante dos años más y continuó escribiendo.

Un gobierno que apoyaba la esclavitud

Debido a que no pudo encontrar un editor para Una semana en los ríos Concord y Merrimack, Thoreau lo publicó por su cuenta, e hizo poco dinero con su escaso éxito. Durante este tiempo Thoreau también publicó «Desobediencia Civil». A mitad de su estancia en Walden en 1846, Thoreau se encontró con el recaudador de impuestos local, Sam Staples, que le pidió que pagara el impuesto de la encuesta que había ignorado durante varios años.

Thoreau se negó alegando que no pagaría sus impuestos a un gobierno que apoyaba la esclavitud y que estaba librando la guerra contra México (que duró de 1846 a 1848). Staples metió a Thoreau en la cárcel, hasta la mañana siguiente cuando una mujer no identificada, quizás la tía de Thoreau, pagó el impuesto y Thoreau, a regañadientes, salió libre. Thoreau defendió sus acciones en un ensayo publicado en 1849 bajo el nombre de «Resistencia al Gobierno Civil» y ahora conocido como su famosa «Desobediencia Civil».

La ley de las masas

En el ensayo, Thoreau defiende la conciencia individual contra la ley de las masas. Explica que hay una ley más alta que la ley civil, y que el hecho de que la mayoría crea que algo es correcto no lo hace así. De ello se deduce que cuando un individuo intuye una ley superior a la que la ley civil no concuerda, debe seguir la ley superior, sin importar las consecuencias civiles, en su caso, incluso pasando tiempo en la cárcel.

Una prisión

Como él escribe: «Bajo un gobierno que encarcela a cualquiera injustamente, el verdadero lugar para un hombre justo es también una prisión.» «Desobediencia Civil» es una de las obras más duraderas e influyentes de Thoreau. Ha inspirado a muchos líderes a iniciar sus propias protestas, y ha sido particularmente persuasiva para los manifestantes no violentos, incluyendo figuras como Martin Luther King Jr. y Mohandas Gandhi.

Años después: Escritura de la naturaleza y abolicionismo (1850-1860)

«La esclavitud en Massachusetts» (1854) Walden (1854) Finalmente, Thoreau se mudó de nuevo a su casa familiar en Concord, trabajando ocasionalmente en la fábrica de lápices de su padre, así como como topógrafo para mantenerse mientras componía múltiples borradores de Walden y finalmente lo publicó en 1854. Después de la muerte de su padre, Thoreau se hizo cargo de la fábrica de lápices.

Sus ideas sobre la naturaleza

En la década de 1850, Thoreau estaba menos interesado en el trascendentalismo, ya que el movimiento ya se estaba separando. Sin embargo, continuó explorando sus ideas sobre la naturaleza, viajando a los bosques de Maine, Cape Cod, y a Canadá. Estas aventuras encontraron su lugar en los artículos «Ktaadn y los bosques de Maine» (1848), que más tarde constituirían el comienzo de su libro «Los bosques de Maine» (publicado póstumamente en 1864), «Excursión al Canadá» (1853) y «El Cabo de Cod» (1855).

Las obras definitivas del movimiento trascendental

Con tales obras, Thoreau es ahora visto como uno de los fundadores del género de la escritura de la naturaleza americana. También se ha publicado póstumamente (en Excursiones, 1863) la conferencia que desarrolló de 1851 a 1860 y que se conoció finalmente como el ensayo «Walking» (1864), en el que expuso su pensamiento sobre la relación del hombre con la naturaleza y la importancia espiritual de dejar la sociedad por un tiempo. Thoreau pensó en la pieza como una de sus piezas seminales y es una de las obras definitivas del movimiento trascendental.

La creciente inquietud nacional

En respuesta a la creciente inquietud nacional con respecto a la abolición de la esclavitud, Thoreau se encontró adoptando una postura abolicionista más estricta. En 1854 pronunció una mordaz conferencia llamada «La esclavitud en Massachusetts», en la que acusó a todo el país de los males de la esclavitud, incluso a los estados libres en los que la esclavitud estaba prohibida, incluyendo, como el título sugería, su propia Massachusetts. Este ensayo es uno de sus logros más celebrados, con un argumento a la vez conmovedor y elegante.

La muerte (1860-1862)

En 1835, Thoreau contrajo tuberculosis y la sufrió periódicamente a lo largo de su vida. En 1860 contrajo bronquitis y desde entonces su salud comenzó a decaer. Consciente de su inminente muerte, Thoreau mostró una notable tranquilidad, revisando sus obras inéditas (entre ellas The Maine Woods y Excursions) y concluyendo su diario.Murió en 1862, a la edad de 44 años, de tuberculosis. Su funeral fue planeado y asistió el conjunto literario de Concord, incluyendo a Amos Bronson Alcott y William Ellery Channing; su viejo y gran amigo Emerson pronunció su panegírico.

Legado

Thoreau no vio los grandes éxitos en su vida que Emerson vio en la suya. Si se le conoció, fue como naturalista, no como pensador político o filosófico. Sólo publicó dos libros en su vida, y tuvo que publicar Una semana en los ríos Concord y Merrimack él mismo, mientras que Walden no fue un bestseller. Thoreau es ahora, sin embargo, conocido como uno de los más grandes escritores americanos.

Los líderes de los movimientos de liberación

Su pensamiento ha ejercido una influencia masiva en todo el mundo, en particular en los líderes de los movimientos de liberación no violenta como Gandhi y Martin Luther King Jr., que citaron la «Desobediencia Civil» como una influencia importante en ellos. Al igual que Emerson, la labor de Thoreau en el trascendentalismo respondió y reafirmó una identidad cultural americana de individualismo y trabajo duro que aún hoy es reconocible.

La filosofía de la naturaleza de Thoreau es una de las piedras de toque de la tradición de la escritura de la naturaleza americana. Pero su legado no es sólo literario, académico o político, sino también personal e individual: Thoreau es un héroe cultural por la forma en que vivió su vida como una obra de arte, defendiendo sus ideales hasta las elecciones más cotidianas, ya sea en soledad en las orillas de Walden o detrás de las rejas de la cárcel de Concord.

 

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