Biografía de Herman Melville

Novelista americano

Herman Melville (1 de agosto de 1819 – 28 de septiembre de 1891) era un escritor americano. Un consumado aventurero, Melville escribió sobre los viajes por el océano con rigurosos detalles. Su obra más famosa, Moby-Dick, no fue apreciada en vida, pero desde entonces se ha convertido en una de las más grandes novelas de América. Conocido por: Autor de Moby-Dick y de varias novelas de viajes de aventuras.

Hechos rápidos: Herman Melville

Nació: el 1 de agosto de 1819 en Manhattan, Nueva York. Los padres: Maria Gansevoort y Allan Melvill. Murió el 28 de septiembre de 1891 en Manhattan, Nueva York. Obras selectas:Moby-Dick, Clarel, Billy Budd. Esposa: Elizabeth Shaw Melville. Niños: Malcolm (1849), Stanwix (1851), Elizabeth (1853), Frances (1855). Cita destacada: «Quitar un libro del cerebro es como el peligroso y delicado asunto de quitar un viejo cuadro de un panel… tienes que raspar todo el cerebro para llegar a él con la debida seguridad… e incluso entonces, el cuadro puede no valer la pena».

Vida temprana y familia

Herman Melville nació el 1 de agosto de 1819 como el tercer hijo de Maria Gansevoort y Allan Melvill, descendientes de las familias revolucionarias holandesa y americana de Albany, respectivamente. Aunque sus relaciones eran lustrosas, la familia luchó por adaptarse a las cambiantes condiciones económicas tras la Guerra de 1812. Viviendo en la ciudad de Nueva York, Allan importó artículos de vestir europeos, y María dirigió la casa, dando a luz a ocho hijos entre 1815 y 1830.

La muerte de Allan

Poco después de que naciera el menor, Thomas, la familia se vio obligada a huir de las crecientes deudas y a trasladarse a Albany. Cuando Allan murió de fiebre en 1832, María acudió a sus parientes ricos de Gansevoort en busca de ayuda. También después de la muerte de Allan, la familia añadió la última «e» a «Melville», dándole al autor el nombre por el que es conocido hoy en día. Al joven Herman le dieron trabajo en la tienda de pieles de Gansevoort en 1835 antes de trasladarse a los Berkshires para enseñar en la escuela del distrito de Sikes.

El estudiante más pulido y listo

Herman y su hermano mayor Gansevoort asistieron a la Escuela Clásica de Albany y a la Academia de Albany, pero Gansevoort siempre fue considerado el estudiante más pulido y listo. En 1838, la familia se mudó a las cercanías de Lansingburgh, Nueva York, y Melville comenzó a estudiar ingeniería y agrimensura, y también se unió a una sociedad de debate. Comenzó a escribir, y publicó dos fragmentos en 1839 titulados «Fragmentos de un escritorio de escritura» en la Prensa Democrática y en el Anunciante de Lansingburgh.

Un gusto por la aventura

Incapaz de conseguir un trabajo de topografía en el Canal de Erie, Melville consiguió un trabajo de cuatro meses en un barco con destino a Liverpool, lo que le dio un gusto por la aventura. Cuando regresó, volvió a enseñar y visitó a sus parientes en Illinois, viajando con su amigo E. J. M. Fly por los ríos Ohio y Mississippi. Regresó a casa después de su viaje a la ciudad de Nueva York y decidió probar su mano en la caza de ballenas. A principios de 1841, subió al barco ballenero Acushnet y trabajó durante tres años en el mar, teniendo muchas aventuras a lo largo del camino, que utilizó como material para sus primeros trabajos.

Los primeros trabajos y Moby-Dick (1846-1852)

Typee (1846) Omoo (1847) Mardi and a Voyage Thither (1949) Redburn (1949) Moby-Dick; o, La Ballena (1851) Pierre (1852) Typee, una novela de viajes caníbal, se basaba en las experiencias de Melville durante la caza de ballenas. Los editores americanos rechazaron el manuscrito por ser demasiado extravagante, pero gracias a las conexiones de Gansevoort Melville, encontró un hogar con los editores británicos en 1846.

La tripulación corroboraran que el relato de Melville

Después de que los miembros de la tripulación corroboraran que el relato de Melville estaba basado en una historia real, empezó a venderse bien. Sin embargo, Gansevoort murió durante el lanzamiento del libro. Durante este período de éxito financiero Melville se casó con la amiga de la familia Elizabeth Shaw en 1847, y regresó a Nueva York. Siguió el modelo de Typee con Omoo en 1847, basado en sus experiencias en Tahití, con un éxito similar.

Mardi, publicado a principios de 1849, se basó en la guerra entre México y Estados Unidos y en relatos de primera mano sobre la fiebre del oro, que Melville creía fantásticos.Sin embargo, el libro marcó un cambio con respecto a Typee y Omoo en el sentido de que relataba el crecimiento intelectual y la comprensión de los personajes de su lugar en la historia, así como la aventura.

La escritura marítima

Melville había empezado a preocuparse de que la escritura marítima y sus propias experiencias pudieran limitarle y quería nuevas fuentes de inspiración. Sin embargo, el libro no tuvo éxito en América e Inglaterra. Para ayudar con los problemas de liquidez, Melville escribió Redburn, una novela autobiográfica basada en su infancia y su familia, en dos meses y la publicó rápidamente en 1949. Este libro devolvió a Melville al éxito y a un público más amplio, dándole el impulso que necesitaba para escribir Moby-Dick.

La granja estaba cerca de la vibrante

Después del nacimiento de su hijo Malcolm en 1849, trasladó a su joven familia a la granja Arrowhead en los Berkshires en 1850. La granja estaba cerca de la vibrante escena intelectual liderada por Nathaniel Hawthorne, Oliver Wendell Holmes y Catharine Maria Sedgwick. En este punto, Melville ya había escrito una cantidad sustancial de lo que se convertiría en Moby-Dick, pero pasar tiempo con Hawthorne le hizo cambiar el rumbo de otro thriller de viajes para buscar sus verdaderas aspiraciones de genio literario.

Las páginas a su hermana Augusta

Elizabeth estaba a menudo enferma, pero Melville afirmaba no tener tiempo para ayudarla con los niños. Escribía seis horas al día y le daba las páginas a su hermana Augusta para que las copiara y las ordenara. Ella tenía aspiraciones poéticas propias, pero fueron subsumidas por la delirante ambición de Melville. Moby-Dick; o, La Ballena se basaba en el hundimiento del ballenero Essex cuando Melville era un niño, la novela tocaba todo, desde la biología a la superstición, la camaradería y la moralidad.

La imaginación americana

Publicada el 14 de noviembre de 1851, la obra fue dedicada a Hawthorne y recibió inicialmente una acogida mixta, como un giro descarnado de sus anteriores trabajos de aventuras. Durante la vida de Melville, con la llegada de parques nacionales como Yosemite, la imaginación americana se alejó del mar y se dirigió hacia California y el Oeste; durante su vida, Moby-Dick sólo vendió 3.000 ejemplares. Melville escribió rápidamente a Pierre en 1952 para intentar recuperarse, pero el thriller fue un golpe aún mayor para sus ahorros.

Trabajo posterior y Clarel (1853-1891)

Los Cuentos de la Plaza (1856) Israel Potter (1855) El hombre de confianza (1857). Piezas de batalla y aspectos de la guerra (1866) Clarel: Un poema y una peregrinación a Tierra Santa (1876) La tensión de completar Moby-Dick y Pierre, además de la tensión financiera y emocional de varios nuevos miembros de la familia Melville -Stanwix en 1851, Elizabeth en 1853 y Frances en 1855- hizo que Melville hiciera un viaje de seis meses para recuperar su salud.

Los Estados Unidos

Visitó Hawthorne en Inglaterra, además de explorar Egipto, Grecia, Italia y Jerusalén. A su regreso a los Estados Unidos, Melville comenzó a hacer giras en el circuito de conferencias, una forma popular de educación pública de la época. Habló de las estatuas que había visto en Roma, de viajes y de los océanos, pero recibió pocas críticas favorables y cada vez menos fondos.

La Guerra Civil

Publicó una colección de cuentos a su regreso, Los Cuentos de la Plaza, en 1856, incluyendo los aclamados cuentos «Benito Cereno» y «Bartleby, El Escritor». Sin embargo, las historias no se vendieron bien inicialmente. Melville también intentó escribir poemas, tanto antes como después del comienzo de la Guerra Civil, pero no pudo encontrar editores de renombre, por lo que no pudo seguir los pasos de su amigo y mentor Hawthorne.

Un accidente de carruaje

En 1863, tras un accidente de carruaje, Melville ya no pudo seguir cultivando y trasladó a toda la familia, incluidas su madre y sus hermanas, de vuelta a la ciudad de Nueva York. En un intento por ganarse el favor de Lincoln y conseguir un trabajo en la administración pública, Melville visitó Washington D.C. y los campos de batalla de Virginia en 1864. Publicó una colección de poemas basados en su experiencia, Battle-Pieces y Aspectos de la Guerra, en 1866 y comenzó su trabajo civil como Inspector de Distrito de Aduanas de Manhattan ese mismo año.

La vida en el hogar

A pesar del empleo estable, la vida en el hogar de los Melville no era armoniosa. En 1867, Elizabeth amenazó con organizar un secuestro para escapar de los episodios depresivos de Melville y sus graves problemas con la bebida, pero no siguió adelante con el plan. Más tarde ese año, Malcolm Melville se suicidó en su dormitorio. Ya sea por o a pesar de estos traumáticos eventos, Melville comenzó a escribir a Clarel: Un poema y una peregrinación a Tierra Santa.

Una pequeña impresión

La larga epopeya abarcó temas políticos, morales y religiosos, además de explorar las religiones antiguas. El poema recibió una pequeña impresión después de ser publicado por el tío de Melville en 1876. Aunque Clarel no tuvo éxito en su publicación, desde entonces ha encontrado ardientes lectores que disfrutan de su examen del papel de la duda en la fe vivida. En 1885, Melville se retiró de la Oficina de Aduanas, pero continuó escribiendo a pesar de que su salud declinaba tras toda una vida de borracheras y accidentes.

Estilo y temas literarios

Melville no tenía mucha escolaridad formal, pero emprendió grandes esfuerzos de auto-superación y leyó ampliamente. Sus primeras obras estuvieron influenciadas por la hiper-estilización de Poe, pero más tarde gravitó hacia Dante, Milton y Shakespeare. Mientras que sus obras se basaban principalmente en sus experiencias vividas, gran parte de sus escritos se centran en el lugar del hombre en el mundo y en cómo puede entender su propio albedrío contra las acciones de Dios o el destino.

Su trabajo opera en una escala tan grande e introspectiva como la externa; lo que está en juego siempre es alto. Muchos lectores modernos consideran que las novelas de Melville presentan el racismo y la misoginia, que los estudiosos de Melville rechazan como un signo del punto de vista de los personajes. Tras su jubilación, Melville se quedó en su casa de Nueva York.

Muerte

Empezó a trabajar en Billy Budd, una historia sobre un honorable marinero. Sin embargo, no completó el texto antes de morir de un ataque al corazón el 28 de septiembre de 1891. En el momento de su muerte, muchas de las obras de Melville estaban agotadas y vivía en un relativo anonimato. Recibió un aviso de muerte, pero no un obituario, en el New York Times. Los críticos creían que su influencia había terminado hace mucho tiempo: «Hace cuarenta años la aparición de un nuevo libro de Herman Melville fue considerado un acontecimiento literario.»

Legado

Aunque Melville no fue un autor particularmente popular durante su vida, se ha convertido póstumamente en uno de los autores más influyentes de América. En la década de 1920, se produjo el llamado resurgimiento de Melville. El manuscrito de Billy Budd fue descubierto y publicado poco antes de que Raymond Carver escribiera la primera biografía de Melville. Las obras recopiladas de Melville se publicaron en 1924, a bombo y platillo.

Una epopeya nacional

Los académicos buscaron una epopeya nacional que acompañara al Renacimiento americano ejemplificado por las obras de Dickinson, Hawthorne, Emerson y Thoreau, y la encontraron en Moby-Dick. Los biógrafos de Melville, incluidos Hershel Parker y Andrew Delbanco, lo describieron a menudo como un hombre contra la naturaleza, y posteriormente se convirtió en la figura de una masculinidad tradicional; su familia y su domesticidad se consideraban obstáculos para su genio, más que la inspiración y el forraje de muchos de sus cuentos.

Los académicos y escritores

En los años 30 y 40, los académicos y escritores comenzaron a reexaminar más de sus obras cortas y las ramificaciones imperialistas de sus primeras novelas. En 1930, un nuevo Moby-Dick ilustrado fue publicado con gráficos de Rockwell Kent. La obra de Melville ha influido en muchos escritores del siglo XX y sigue dominando hoy en día. Ralph Ellison, Flannery O’Connor, Zadie Smith, Tony Kushner y Ocean Vuong son algunos de los muchos autores influenciados por la obra de Melville.

Como el cuento más conocido de Melville, Moby-Dick ha entrado en el espíritu de la época y ha sido objeto de innumerables adaptaciones dramáticas y cinematográficas, análisis literarios y representaciones artísticas. En 1971, Starbucks eligió su nombre del primer compañero amante del café en Moby-Dick. En 2010, se publicó una traducción del texto a emojis, llamada Emoji Dick, aunque no es muy legible.

 

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